Metro ends ties with one of 'big three' credit-rating agencies

Friday, March 23, 2012 at 3:53pm

Metro has stopped using Fitch Ratings to grade the city’s credit, leaving Davidson County with only two of the nation’s big three credit agencies to rate its bonds issuances.

Metro Finance Director Rich Riebeling said Thursday the city has turned to Standard & Poor’s and Moody’s Investor Service to rate Metro’s last few bond issuances, but not Fitch, which he said isn’t worth the cost.

“We just found they were not as good as the other two, and that the bond holders really just want to see Moody’s and S&P,” Riebeling said. “Fitch is sort of the third, and by far the smallest, of the rating agencies.”

“We were spending a lot of money on ratings, and we didn’t think it did anything to bring any value to our bonds,” he said.

Riebeling said the fee Metro paid to Fitch for each bond issue ranged between $50,000 to $100,000.

According to Riebeling, when Mayor Karl Dean arrived in office in 2007, Metro only used Moody’s and S&P. The finance director said he started using all three rating agencies “thinking it might be in our best interest.”

The city opted to end its participation with Fitch in recent months.

In a Fitch press release Thursday, the agency confirmed that decision: “Fitch has withdrawn the ratings as the county has chosen to stop participating in the rating process.”

Though Fitch withdrew its Metro ratings, the credit agency also said it “simultaneously affirms” ratings that it had placed on the city in the past. They are:

• An AA for approximately $1.9 billion general obligation (GO) bonds

• An AA- for approximately $59 million district energy system revenue bonds, series 2002

• An AA- rating on the Metro Convention Center Authority approximately $419 million subordinate tourism tax revenue bonds, series 2010B [bonds used to fund Nashville’s Music City Center]

• An AA- rating on approximately $204 million of outstanding tourism tax revenue bonds of the authority, series 2010A. [bonds used to fund Nashville’s Music City Center]

In February 2011, Fitch downgraded $210 million in outstanding Metro Water and Sewer revenue bonds from AA to AA-, with the agency citing “a rapid escalation in planned capital spending.”

After the downgrade, Riebeling downplayed its significance, calling the score a “solid rating.” He also pointed to Fitch itself.

“Fitch is taking a very conservative approach to municipal governments, in general,” Riebeling said last year. “It’s much more aggressive in terms of looking at downgrading.”

8 Comments on this post:

By: govskeptic on 3/24/12 at 6:11

I'm not at all surprised that Metro is dropping the most conservative of
the three agencies. This firm absolutely shined in it's appearance before
the US Senate committee when discussing the downgrade of US debt.
They had warned their clients over 6 months prior to the other two agencies
mentioned in this story of the trouble ahead saving those clients millions
of dollars. So, why would Metro, which has loads of debt, want either
Fitch or the citizens of Metro-Davidson County to be having a "look-see" at
our financial situation and condition? One can see where Riebeling's
fright comes from. Ask Riebeling how much the other 2 are being paid?

By: llm on 3/24/12 at 8:49

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By: llm on 3/24/12 at 8:51

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By: spooky24 on 3/24/12 at 5:33

First thing Dean did is extend the debt another 30 years costing 60million more in interest. It would be interesting to know just what the REAL financial situation is in metro. Dean is a good example of why it's so important to build a political machine before ever running for office-using his calorie challenged wife and her daddy's money to buy the right people sure has payed off. It will be decades before anyone finds out what really went on during his 2 terms.

sp

By: Ask01 on 3/25/12 at 12:01

One must wonder about the real reason for this action.

If all of Mayor Dean's "sure thing" gambles pay off as he, Metro Council, and business community supporters have promised, Metro nashville should be rolling in money, have no unemployment, sufficient sidewalks and street lights, world class schools, and never need to raise taxes 'for the children' or 'to create jobs' ever again.

To cease seeking ratings from a reporting source which has downgraded said ratings seems akin to burying ones head in the sand, figuring if facts are ignored, they don't count.

Spooky24 raises a valid concern when stating "It will be decades before anyone finds out what really went on during his 2 terms."

Considering the debt former Mayor Bredesen dealt the city to build Bud Adams' a stadium, adding the debt with which Mayor Dean has already saddled the city, and cringing in fear of what he and his administration will attempt to further spend, Nashville may have to approach China for a loan just to stay afloat if the economy falters again or if the bottom falls out of the tourism/convention business.

The saddest part is, we the people will have no recourse to hold these people financially or criminally responsible for their irresponsible actions in office.

By: Vuenbelvue on 3/26/12 at 6:57

It would be wise for a council member to force a independent audit to clear the air. A independent audit would be addressing sound government and not be a witch hunt. I think Nashville property owners after 20 years of rebuilding the infrastructure of the county and with obvious deep pension payments to retirees plus 3 sports franchises are owed this. It is easy for one of us comment writers to say this but not so easy to make it happen. It is unnerving to read about "wave after wave" of foreclosures expected (Tennessean 3/24/2012) and debt approaching $2 billion.